La cueva de Carlsbad. Intrigante modelado cárstico

24 09 2011

La cueva de Carlsbad se sitúa en Nuevo México, al sur de Estados Unidos.

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La Gran Sala “Big Room” (sala grande) en las Cavernas Carlsbad, podría contener a más de seis campos de fútbol y alcanza la altura de un edificio de 30 pisos, inspira temor entre los visitantes, pero es un persistente acertijo para los geólogos.

Durante décadas se pensaba que la cueva, con sus formaciones de yeso, se formó por el incesante goteo de ácido carbónico que digirió la caliza.

¿Pero a dónde fue toda esa roca?

En la mayoría de las cavernas formadas de ese modo, corrientes subterráneas se llevaron el residuo. Sin embargo, no hay corrientes subterráneas en las Cavernas Carlsbad.

Este hecho no tenía sentido para Carol Hill, geóloga de la Universidad de Nuevo México.

“Lo que realmente nos intrigó fue su tamaño: La Gran Sala en las Cavernas Carlsbad es la mayor en América del Norte. Eso significa mucha caliza para ser eliminada. La sala está allí, y no va a ningún lado,” dice.

¿La respuesta está en la Biología o en la Geología?

Diana Northup, bióloga de la Universidad de Nuevo México que trabajó con Hill, dijo que microbios unicelulares - bacterias - que se alimentaban en las pozas de petróleo bajo la región de Carlsbad fueron los verdaderos escultores de la caverna.

Diana Northup

Diana Northup

“Los compuestos de carbono disponibles en el petróleo son digeridos por los microorganismos,” dice Northup, “y el producto es sulfuro de hidrógeno.”

Este mortal gas sube a través de las fisuras y llega al agua - y al oxígeno. El sulfuro de hidrógeno reacciona químicamente con el oxígeno para producir ácido sulfúrico. Este ácido disuelve la roca caliza, y el resultado es la formación de sulfato de calcio: el yeso.

Lo grandes bloques de yeso son la pista que han llevado a los científicos a la anterior conclusión.

 


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