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“Lo que se aprende en la vida, lo que se puede enseñar, es la técnica del paso al conocimiento”

Artículos de Noviembre 19th, 2008

La Tierra era habitable hace 4300 millones de años

Publicado por matiasff el 19 Noviembre 2008

evolución Tierra

Un nuevo análisis de muestras del mineral más antiguo que existe sobre la corteza terrestre, el circón (silicato de circonio), sugiere que un clima riguroso pudo haber erosionado e incluso posiblemente destruido la superficie de los primeros continentes de la Tierra.

El circón ofrece la posibilidad de echar un vistazo atrás en el tiempo hasta hace 4.400 millones de años, cuando el planeta sólo tenía 150 millones de años. Debido a que estos cristales son excepcionalmente resistentes a los cambios químicos, se han convertido en la referencia para determinar la edad de rocas antiguas.El Dr. John Valley de la Universidad de Wisconsin en Madison ya demostró usando estos minerales que los continentes rocosos y el agua líquida se formaron en la Tierra mucho antes de lo que se suponía, hace alrededor de 4.200 millones de años.En un artículo publicado en Earth and Planetary Science Letters por el propio Valley junto a Takayuki Ushikubo y Noriko Kita (también de la Universidad de Wisconsin-Madison) han adelantado la existencia de los continentes rocosos y el agua líquida 100 millones de años hasta los 4.300 millones pero, eso sí, sometidos a la inclemencias de un clima extremo (con lluvia ácida debida a los altísimos niveles de CO2). Esta circunstancia podría explicar porqué no existen muestras de roca de los primeros 500 millones de años después de que la Tierra se formase.Las explicaciones anteriores para las rocas desaparecidas incluían el bombardeo de meteoritos y la posibilidad de que la Tierra fuese un mar al rojo vivo de magma en el que las rocas no podían formarse.El análisis del equipo de Ushibuko sugiere unas circunstancias completamente diferentes. Los investigadores usaron un sofisticado instrumento llamado microsonda iónica para analizar el ratio de isótopos del elemento litio en muestras de circón provenientes de Jack Hills [Jack Hills zircon en la imagen], en el oeste de Australia. Comparando estos resultados con los obtenidos en muestras de la corteza continental y en rocas primitivas similares a las del manto de la Tierra, encontraron pruebas de que el planeta ya tenía inicios de continentes, temperaturas relativamente frías y agua líquida para la época en que se formaron los circones de Australia. Es decir, hace 4.300 millones de años la Tierra tenía condiciones habitables.

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Nucleobases extraterrestres

Publicado por matiasff el 19 Noviembre 2008

Un equipo internacional de científicos liderados por Zita Martins del Imperial College de Londres ha confirmado que las nucleobases, componentes fundamentales del material genético, que han sido encontrados en los fragmentos de un meteorito son originalmente extraterrestres, según publican en un artículo que aparecerá el próximo 15 de junio en Earth and Planetary Science Letters.

El hallazgo sugiere que parte de las materias primas necesarias para hacer las primeras moléculas de ADN y ARN puede proceder de un lugar que no es la Tierra.

Entre otros compuestos han encontrado uracilo y xantina, que son precursores de las moléculas que componen el ADN y el ARN, en los fragmentos del meteorito Murchinson que se estrelló en Australia en 1969.

Hace entre 3,8 y 4,5 millones de años grandes cantidades de rocas similares al meteorito Murchinson llovieron sobre la Tierra en un tiempo en que la vida primitiva se estaba formando. Este bombardeo habría dejado grandes cantidades de material de meteoritos sobre la superficie de planetas como la Tierra o Marte.

Los investigadores analizaron el material del meteorito Murchinson con el objeto de determinar si las moléculas provenían de fuera de la Tierra o fueron el resultado de una contaminación cuando el meteorito llegó a la Tierra. Los resultados muestran que las nucleobases contienen una forma pesada de carbono (C-13) lo que sólo puede ocurrir en el espacio. Los compuestos formados en la Tierra emplean un isótopo más ligero (C-12). Podría ser entonces que la vida primitiva hubiese adoptado nucleobases de fragmentos meteoríticos.

Los meteoritos no son más que restos de la formación del Sistema Solar, por lo que cabe pensar que los componentes básicos para la vida, incluyendo las nucleobases, pueden estar presentes a lo largo y ancho del Universo.

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¿Más cerca de crear vida?

Publicado por matiasff el 19 Noviembre 2008

Un equipo de investigadores de la Universidad de Harvard ha modelado en el laboratorio una célula primitiva, que es capaz de construir, copiar y contener ADN.

Desde el momento en que no existen registros físicos de qué aspecto tenían las células primitivas de la Tierra, o de cómo crecieron y se dividieron, el equipo de investigación del Proyecto Protocélula ofrece una forma útil de aprender cómo las células más antiguas de la Tierra podrían haber interactuado con el medio hace aproximadamente 3.500 millones de años.

La membrana de ácidos grasos de la protocélula permite a los compuestos químicos, incluidos los que forman el ADN, introducirse en la célula sin la asistencia de los canales proteicos y bombas que son necesarios en las altamente desarrolladas membranas celulares actuales. También de forma diferente a las células modernas, la protocélula no usa enzimas para copiar su ADN.

Estos descubrimientos se han publicado el 4 de junio en el avance en la red de la revista Nature por el equipo de investigadores liderados por Jack W. Szostak.

Algunos científicos han propuesto que los antiguos respiraderos hidrotermales podrían haber sido sitios en los que las moléculas prebióticas (moléculas formadas antes del origen de la vida, tales como ácidos grasos y aminoácidos) se formaron. Una animación (enlace “Exploring Life Origins” abajo) creada por Janet Iwasa del equipo del Dr. Szostak muestra un escenario en el que los ácidos grasos se forman en la superficie de minerales en las profundidades subterráneas, que después se llevan a la superficie por la erupción de un geiser.

Cuando los ácidos grasos se encuentran en un medio acuoso, se disponen espontáneamente de tal manera que sus “cabezas” hidrofílicas (amigas del agua) interactúan con las moléculas de agua circundante y sus “colas” hidrofóbicas (enemigas del agua) están protegidas del agua, resultando la formación de pequeñas esferas de ácidos grasos llamadas micelas.

Dependiendo de las concentraciones químicas y del pH del medio, las micelas se pueden convertir en láminas multicapa de membrana o en vesículas. Los investigadores usan habitualmente las vesículas para modelar las membranas celulares de las protocélulas (existe otra animación al respecto en el enlace “Exploring Life Origins ”, abajo).

La clave de esta investigación estriba en que se ha podido comprobar que los componentes necesarios para copiar el material genético de la protocélula pueden atravesar la membrana. Así pues se está más cerca de hacer una protocélula que, en el medio adecuado, es capaz de crecer y dividirse por sí misma… ¿más cerca de crear vida?

Exploring Origins of Life: http://exploringorigins.org/index.html
Original: http://www.nature.com/nature/journal/vaop/ncurrent/pdf/nature07018.pdf

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